Qualcosa nel cervo morto non sembrava giusto alla biologa Linda Kerley. La carcassa, distesa nella neve della riserva naturale statale russa di Lazovskii, è stata ripulita a parte per pelle e ossa. Ma Kerley non vide segni che un grosso predatore, come le tigri dell'Amur che era venuta a studiare, avesse abbattuto l'animale. Basandosi sulle tracce ancora visibili nella neve, sembrava che il cervo stesse correndo e si fosse improvvisamente rovesciato.

Kerley ha scoperto cosa era realmente successo solo dopo essere tornata al suo campo per controllare una telecamera remota che era stata posizionata nella foresta. Nelle foto scattate un paio di settimane prima, osservava il cervo barcollare sulla neve. Sul dorso, con le ali spiegate, il becco e gli artigli fendenti, c'era un'aquila reale.

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Una trappola fotografica ha catturato queste rare immagini di un'aquila reale che attacca un giovane cervo sika nell'estremo oriente russo.(Linda Kerley, Società zoologica di Londra)





È raro che le aquile reali predano i cervi, motivo per cui i biologi ritengono che questo sia stato un attacco opportunistico.(Linda Kerley, Società zoologica di Londra)

Quando attacca grandi animali, l'aquila reale colpisce con una presa sostenuta dei suoi artigli.(Linda Kerley, Società zoologica di Londra)



Nessuno aveva mai documentato un'aquila reale che uccideva un cervo in questa regione. Ma Kerley, che, insieme a Jonathan Slaght della Wildlife Conservation Society, ha pubblicato un rapporto sull'incidente nel Journal of Raptor Research , sapeva di cosa erano capaci gli enormi uccelli, con un'apertura alare fino a sette piedi. Era cresciuta nell'Oregon orientale e si era laureata nel Wyoming, luoghi in cui vivono le aquile reali. Che un'aquila abbatterebbe un cervo? Non sono rimasta scioccata, dice.

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Chiamato per le caratteristiche piume color oro sulla nuca, l'aquila reale può utilizzare fino a sette tecniche di caccia distintive, ognuna corrispondente alle dimensioni e alla velocità della sua preda. Quando attacca gli uccelli che volano lentamente, ad esempio, l'aquila reale si libra in alto e poi discende rapidamente, facendo letteralmente cadere gli uccelli dal cielo. Se sta inseguendo animali di grossa taglia, come i cervi, vola basso a terra, aspettando il momento giusto per colpire con una presa sostenuta degli artigli.

La temibile reputazione dell'aquila reale le è valsa rispetto e persino riverenza nel corso della storia. Nella mitologia greca, era il compagno di Zeus, fungendo da suo portatore di messaggi o presagi. Tra i falconieri dell'Europa medievale, era l'aquila reale, il cui uso era riservato ai re. Ma nei tempi moderni, l'abilità dell'aquila reale come cacciatore era quasi la sua rovina. Le aquile reali tipicamente predano animali di piccola e media taglia, come oche, conigli e rettili. Ma i suoi attacchi occasionali ad animali più grandi - agnelli, cervi e persino giovani orsi bruni - hanno portato gli allevatori degli Stati Uniti a credere che l'uccello stesse esaurendo il loro bestiame. Tra il 1941 e il 1961, circa 20.000 aquile reali furono colpite dagli aerei. Nel 1962, a seguito di studi che contrastavano le affermazioni secondo cui le aquile rappresentavano una minaccia per i mezzi di sussistenza degli allevatori, il governo le designò come specie protetta dal governo federale.



Sebbene le aquile reali non siano più ufficialmente perseguitate, devono ancora affrontare minacce, avvelenate dal colpo di piombo che mangiano dalle carcasse scavate o colpite dalle pale delle turbine eoliche su cui a volte volano.

Il problema più urgente, tuttavia, è la perdita dell'habitat. Le aquile reali sono creature degli spazi aperti: la steppa arbustiva, la prateria, la tundra. Quando queste terre vengono convertite in terreni agricoli, pavimentate o altrimenti perse, le popolazioni di piccoli animali diminuiscono e le aquile non hanno motivo di rimanere.

Le aquile reali sono predatori in cima alla catena alimentare, quindi ciò che accade loro riflette ciò che sta accadendo nell'ecosistema, afferma Jim Watson, un biologo del Washington Department of Fish and Wildlife che ha studiato gli uccelli dagli anni '70. È importante per noi capirli. Rappresentano ciò che è veramente selvaggio.





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