Storia

La rivolta razziale di East St. Louis ha lasciato decine di morti, devastando una comunità in aumento

Nessuno sa davvero di questo. . . . Lo so perché mio padre, i miei zii e le mie zie l'hanno vissuta, dice Dhati Kennedy.

Si riferisce a un incidente che i sopravvissuti chiamano East St. Louis Race War. Dal 1 luglio al 3 luglio 1917, una piccola città dell'Illinois situata dall'altra parte del fiume rispetto alla sua controparte del Missouri fu invasa dalla violenza. Il padre di Kennedy, Samuel, nato nel 1910, viveva a East St. Louis quando si verificò il conflitto. Una disputa di lavoro fumante si è rivelata mortale quando i bianchi scatenati iniziato picchiando e uccidendo brutalmente gli afroamericani. Alla fine dei tre giorni di crisi, il bilancio ufficiale delle vittime era di 39 neri e nove bianchi, ma molti credono che siano stati uccisi più di 100 afroamericani.

Abbiamo passato una vita da bambini ad ascoltare queste storie. Era chiaro per me che mio padre soffriva di una qualche forma di quello che chiamano disturbo da stress post-traumatico, ricorda Kennedy. Ha assistito a cose orribili: le case delle persone incendiate, . . . persone colpite da arma da fuoco quando cercavano di fuggire, alcune che cercavano di nuotare dall'altra parte del Mississippi mentre venivano colpite da bande bianche con i fucili, altre trascinate fuori dai tram e picchiate e impiccate ai lampioni.





Kennedy è il fondatore del Committee for Historical Truth, un gruppo che da 20 anni commemora l'evento e il successivo esodo nero dalla città. Quest'anno i Kennedy, i sopravvissuti, gli storici e gli attivisti per i diritti umani stanno ospitando tre giorni di attività a East St. Louis e St. Louis, oltre che sull'Eads Bridge che collega le due città. Molti residenti di East St. Louis hanno usato questo ponte per fuggire nel Missouri.

Migliaia di neri stavano attraversando quel ponte quando quella che chiamavano la 'guerra razziale' era in pieno svolgimento, dice Kennedy. Quando ciò accadde, la polizia chiuse il ponte e nessuno riuscì a fuggire. Alcuni, disperati, hanno cercato di nuotare e sono annegati.



Gli Smithsonian Museo nazionale di storia e cultura afroamericana custodisce all'interno delle sue collezioni una copia del numero di settembre 1917 di La crisi , una pubblicazione NAACP. La rivista include articoli sui massacri razziali di East St. Louis e sulla Silent Parade tenutasi ad Harlem, New York, per attirare l'attenzione sulle atrocità che accadono in Illinois.

East St. Louis Riot 1917

Il numero di settembre 1917 di La crisi (Smithsonian National Museum of African American History and Culture, Dono di Bobbie Ross in memoria di Elizabeth Dillard)

Le tensioni razziali iniziarono a ribollire a East St. Louis, una città dove migliaia di neri si erano trasferiti dal sud per lavorare nelle fabbriche di guerra, già nel febbraio 1917. La popolazione afroamericana era di 6.000 nel 1910 e quasi il doppio nel 1917. In la primavera, la forza lavoro in gran parte bianca presso l'Aluminium Ore Company è andata in sciopero. Furono assunti centinaia di neri. Dopo una riunione del Consiglio comunale il 28 maggio, lavoratori bianchi arrabbiati hanno presentato denunce formali contro i migranti neri. Quando la voce di un tentativo di rapina di un uomo bianco da parte di un uomo di colore armato si è diffusa in tutta la città, la folla ha iniziato a picchiare tutti gli afroamericani che hanno trovato, tirando giù anche individui da tram e tram. La Guardia nazionale è stata chiamata ma è stata dispersa a giugno.



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Il 1 luglio, un uomo bianco su una Ford ha sparato contro le case dei neri. Afroamericani armati si sono radunati nella zona e hanno sparato contro un'altra Ford in arrivo, uccidendo due uomini che si sono rivelati essere agenti di polizia che stavano indagando sulla sparatoria. La mattina dopo, i bianchi che si riversavano fuori da una riunione nel centro di Labor Temple iniziarono a picchiare i neri con pistole, pietre e tubi. Hanno dato fuoco alle case e sparato ai residenti mentre fuggivano dalle loro proprietà in fiamme. I neri furono linciati anche in altre zone della città.

Carlos F. Hurd , un giornalista noto per le sue interviste strazianti con i sopravvissuti del R.M.S. Titanic relitto, ha pubblicato un rapporto di un testimone oculare del 3 luglio nel July St. Louis Post-Dispacciamento . L'articolo è stato citato anche in La crisi .

L'affare di East St. Louis, per come l'ho visto, era una caccia all'uomo, condotta su base sportiva, sebbene con tutto tranne il fair play che è il principio dello sport, scrisse Hurd. C'era una deliberazione orribilmente fresca e uno spirito di divertimento. 'Prendi un negro' era lo slogan, ed è stato variato dal grido ricorrente, 'Prendi un altro!'

Le tensioni razziali iniziarono a ribollire a East St. Louis, una città in cui migliaia di neri si erano trasferiti dal sud per lavorare nelle fabbriche di guerra, già nel febbraio 1917.

Le tensioni razziali iniziarono a ribollire a East St. Louis, una città in cui migliaia di neri si erano trasferiti dal sud per lavorare nelle fabbriche di guerra, già nel febbraio 1917.(Smithsonian National Museum of African American History and Culture, Dono di Bobbie Ross in memoria di Elizabeth Dillard)

Hugh L. Wood, scrivendo per il Repubblica di San Luigi Louis , era citato anche in La crisi : Un negro del peso di 300 libbre è uscito dalla fila di abitazioni in fiamme appena a nord e ad est della casa del terrore del sud. . . . 'Prendilo!' gridarono. Così un uomo tra la folla colpì con una mazza la sua rivoltella e colpì il negro in faccia. Un altro scagliò un fulmine di ferro tra gli occhi del negro. Un altro ancora si fermò vicino e lo colpì con un sasso. Poi il gigante negro cadde a terra. . . . Una ragazza si è fatta avanti e ha colpito l'uomo sanguinante con il piede. Il sangue le schizzò sulle calze e gli uomini risero e grugnirono.

La crisi gli articoli includono più scene di crudo orrore: una persona è stata decapitata con un coltello da macellaio e una ragazza afroamericana di 12 anni è svenuta dopo essere stata tirata da un filobus. Sua madre si è fermata per aiutare e una folla bianca ha attaccato, lasciando la madre prostrata con un buco nella testa.

Mentre la famiglia di Kennedy si preparava per il servizio in chiesa della domenica mattina, hanno appreso che i bianchi si stavano dirigendo verso il quartiere africano. Sua nonna chiamò tutti in casa e suo padre e gli zii adolescenti si prepararono alla battaglia. Alcuni in città, sia bianchi che neri, erano appena tornati dalla prima guerra mondiale.

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Lo zio Eddie e alcuni degli altri giovani erano armati: aveva un fucile a scoiattolo. Hanno picchettato davanti a casa nostra e hanno allontanato la folla bianca predone mentre scendevano lungo la nostra strada. Hanno dovuto mettersi al riparo perché gli uomini bianchi stavano sparando contro di loro, dice Kennedy. C'è stato uno stallo, se vuoi, e ho saputo da mio zio che è sembrato durare per ore. Hanno assistito all'incendio di case e persone. . . . Anche le persone sono state impiccate.

Lunedì mattina presto, l'intero quartiere era in fiamme. La famiglia di Kennedy decise di correre verso il fiume col favore dell'oscurità.

Secondo i miei zii, ci sono volute quattro ore per attraversare quel fiume. . . .Hanno modellato una zattera con vecchie porte e legno carbonizzato per attraversare il fiume Mississippi e raggiungere il lato di St. Louis, spiega Kennedy. La zattera [molle] perde, ma sono riusciti a passare.

Anche adesso, dice Kennedy, la famiglia affronta le conseguenze di quei giorni strazianti. Sua nonna, Katherine Horne Kennedy, morì diverse settimane dopo i disordini di polmonite e lo stress della traversata. Fino ad oggi, la famiglia dice ai bambini che rispondono alla porta di guardare fuori dalla finestra e farsi da parte: qualcuno potrebbe aspettare fuori con una pistola.

I miei zii dissero che dovevano rimanere sul lato del fiume Missouri, e ad est l'orizzonte brillava da settimane per gli edifici in fiamme. Per giorni dopo, si sentivano ancora urla e spari, dice Kennedy.

Attende con impazienza la commemorazione del centenario perché, come spiega, la libertà non è stata facile per gli afroamericani e la gente ha bisogno di sapere cosa è successo. East St. Louis non è stato l'unico esempio di violenza contro i neri: altre città hanno subito distruzioni simili, tra cui Tulsa , Oklahoma, nel 1921, e Palissandro , Florida, nel 1923.

Il centenario inizia con un festival cinematografico a East St. Louis il 1 luglio. Il giorno successivo, una processione accompagnata da tamburini partirà da East St. Louis e proseguirà fino al centro dell'Eads Bridge. Una corona commemorativa sarà posta nel fiume e verranno lanciate lanterne del cielo in onore di coloro che sono morti. Ci saranno discussioni in una chiesa locale il 3 luglio, giorno della resurrezione.

Ma Kennedy nota che a East St. Louis, a due passi da Ferguson, Missouri, la guarigione è tutt'altro che finita. Ferguson è il punto zero per il movimento Black Lives Matter, che è scoppiato sulla scia dell'uccisione da parte della polizia del 2014 dell'adolescente afroamericano disarmato Michael Brown.

Con tutti i discorsi sulla guarigione, specialmente dopo Ferguson - qui la chiamiamo la rivolta - la mia sensazione è come puoi guarire da una piaga purulenta? chiede Kennedy. Devi prima pulirlo e disinfettarlo, e per farlo dobbiamo conoscere la verità.





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