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Come Billie Jean King ha scelto il suo vestito per la battaglia dei sessi Match | Arte e cultura

Nei giorni che hanno preceduto il monumentale confronto di Billie Jean King con l'autoproclamato maiale sciovinista Bobby Riggs, al pubblico americano sono stati risparmiati pochi dettagli sulla loro partita di tennis 'Battle of the Sexes' da $ 100.000, il vincitore prende tutto, che ha avuto luogo 20 settembre 1973. I lettori del giornale sapevano che il 29enne King stava divorando 3 barrette Musketeers e vitamina E, mentre Riggs, 55 anni, stava divorando manciate di vitamine e staia di avocado. Sapevano quali sigle erano state scelte per l'evento: 'Conquest', da un vecchio film di Tyrone Power, per Riggs, mentre la scelta di King, 'I am Woman', sarebbe stata eseguita dal vivo da Helen Reddy. Sapevano persino che il campione dei pesi massimi George Foreman avrebbe consegnato il trofeo al vincitore, che Howard Cosell avrebbe consegnato play-by-play e che l'artista surrealista Salvador Dalí sarebbe stato tra gli spettatori seduti nella sezione VIP dello Houston Astrodome.

Riggs e King, tuttavia, rimasero curiosamente riservati su cosa avrebbero indossato. Riggs, il campione di Wimbledon del 1939 diventato un imbroglione del tennis, ha tenuto i giornalisti a indovinare fino a quando non è emerso il giorno della partita in una polo gialla proclamandolo 'Sugar Daddy' dello spettacolo. Quando lo stilista di King, il leggendario stilista di tennis britannico Ted Tinling, atterrò all'aeroporto Kennedy di New York City con il suo abbigliamento, si rifiutò di presentare le sue borse per l'ispezione, annunciando allo stesso modo ai funzionari doganali e alla stampa che il suo cliente avrebbe scartato qualsiasi vestito esposto alla luce del giorno.

Una volta che Tinling è stato portato via nel rifugio di King's a Houston, ha aperto il suo bagaglio per rivelare un vestito foderato di seta di fili di cellophan opalescente cuciti sul nylon. Splendente nel tessuto luccicante, King 'ci stava benissimo', ha scritto lo stilista nella sua autobiografia del 1979, 'e siamo rimasti entrambi felicissimi'. Ma pochi istanti dopo, ha ricordato Tinling, 'la sua espressione è cambiata'.





Tre decenni dopo, King ricorda vividamente quel brusco cambiamento nel suo umore: 'Quando l'ho visto, ho detto, 'Oh fantastico'. Poi l'ho provato e ho detto: 'No, Ted, non posso indossarlo'. Il vestito, dice King, era 'troppo graffiante'. Come ha spiegato a Tinling: 'Non sopporto niente del genere; deve essere molto morbido vicino alla mia pelle.' Quindi il capolavoro audace ma abrasivo del designer non sarebbe stato visto né dalla folla di oltre 30.000 persone a Houston né dalle decine di milioni che si sarebbero sintonizzate sulla partita sulla televisione nazionale e via satellite in 36 paesi. L'abito sarebbe scomparso alla vista e persino dalla collezione personale di Tinling. (A tutt'oggi, la sua ubicazione rimane sconosciuta.)

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Invece, King ha scelto di indossare l'opzione di riserva del designer: un numero di nylon verde mentolo e azzurro cielo la cui combinazione di colori ha reso un sottile omaggio al tour di tennis femminile di Virginia Slims, lanciato due anni prima. Con sollievo sia di King che di Tinling, ricorda, 'sembrava assolutamente perfetto quando l'ho indossato'.



La mattina del match, lo stilista si è rintanato nella sua stanza d

La mattina del match, lo stilista si è rintanato nella sua stanza d'albergo, per ricamare strass e paillettes sull'abito selezionato da King.(NMAH)

In abito quel giorno, ha schiacciato Riggs con il suo serve and volley, vincendo la partita 6-4, 6-3, 6-3. 'I maiali sono morti... Lunga vita al re', si legge in un titolo in Los Angeles Herald Examiner il giorno successivo. Non c'è da stupirsi che l'abito abbia guadagnato un posto nelle collezioni del Museo Nazionale di Storia Americana dello Smithsonian. Sebbene non sia la prima scelta di Tinling, l'abito, afferma l'ex curatrice Ellen Roney Hughes, 'è comunque un capo piuttosto appariscente. Puoi vedere come si è vestita Billie Jean per sfruttare e migliorare la pubblicità.'

Tinling ottiene punti extra per l'aggiunta di un flash dell'undicesima ora. Visitando l'Astrodome, era preoccupato che la sua creazione potesse perdersi nel bagliore dei riflettori dello stadio, così, dice Margaret Kirgin, una sarta che ha lavorato con lo stilista fino alla sua morte nel 1990, 'un editore di Tennis mondiale [rivista] ha portato il signor Tinling in giro per Houston alla ricerca di strass.' La mattina della partita, lo stilista si è rintanato nella sua stanza d'albergo, cucendo strass e paillettes sul vestito. 'Dopo', ha scritto Tinling nel suo libro di memorie, 'ho sentito che Cenerentola Standby poteva davvero andare al ballo'.



Durante la sua carriera, Tinling avrebbe portato il suo zelo perfezionista a clienti come Rosie Casals, Chris Everett e Martina Navratilova. 'Era molto eccentrico e molto brillante', dice King. 'Lo noteresti in mezzo alla folla perché era molto alto. Aveva la testa calva ed era molto magro, con mani molto grandi».

Dato il simbolismo carico della Battaglia dei sessi e l'amaro ricordo di King di essere stata esclusa da una fotografia di gruppo di un torneo all'età di 11 anni perché, non potendo permettersi un abito da tennis, indossava una maglietta e pantaloncini, la sua scelta di una creazione elegante di Tinling era alquanto inaspettato. King dice che ha preso in considerazione l'idea di indossare pantaloncini per il grande match, ma 'Mi ero abituata a indossare abiti e pensavo di stare meglio con i vestiti, in realtà'.

La storia dovrebbe notare, tuttavia, che King non ha contemplato per un momento di affrontare Riggs nel colore dominante degli stereotipi di genere. 'Non mi sarei mai vestita di rosa', dice.

Il 20 settembre 1973, Billie Jean King sconfisse Bobby Riggs in a

Il 20 settembre 1973, Billie Jean King sconfisse Bobby Riggs in una partita di tennis della 'Battaglia dei sessi'.(Bettmann/Corbis)





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