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Come le zanzare hanno contribuito a plasmare il corso della storia umana | Storia

Si pensa che cinquantadue miliardi di persone, quasi la metà della popolazione umana complessiva, siano morte per mano di una creatura non più grande di un'unghia: la zanzara. Nel suo nuovo libro La zanzara: una storia umana del nostro predatore più letale , lo storico Timothy Winegard espone questo insetto non solo come un parassita pruriginoso, ma come una forza della natura che ha dettato l'esito di eventi significativi nel corso della storia umana. Dall'antica Atene alla seconda guerra mondiale, Winegard mette in evidenza i momenti chiave in cui le malattie trasmesse dalle zanzare hanno causato il crollo degli eserciti, la malattia dei grandi leader e la vulnerabilità delle popolazioni all'invasione.

Oltre ad affrontare il ruolo fondamentale della zanzara in battaglia, Winegard rivela alcuni effetti più brutti delle sue malattie, come il modo in cui la resistenza alla malaria ha contribuito all'aumento della tratta degli schiavi in ​​Africa e il concetto di guerra biologica.

Winegard ha parlato con Smithsonian sul suo nuovo libro e se la tecnologia moderna può sconfiggere questa minaccia per l'umanità, e se dovrebbe.





Molte persone riconoscono che gli insetti, nonostante siano fastidiosi o fastidiosi, hanno un ruolo importante nel nostro ecosistema generale. Le zanzare contribuiscono a qualcosa di diverso dal semplice essere un parassita?

Non sappiamo ancora se le zanzare abbiano uno scopo ecologico assoluto. I maschi bevono nettare e impollinano le piante, ma non nella misura in cui lo fanno altri insetti, come le api. Non ingeriscono rifiuti, come fanno altri insetti. Per quanto ne sappiamo, non servono una fonte di cibo indispensabile per nessun altro animale. Quindi no, guardando l'impatto storico della zanzara, forse il loro ruolo è un assegno malthusiano contro la crescita incontrollata della popolazione e all'interno dell'equilibrio ecologico e dell'equilibrio di Madre Natura.



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La zanzara: una storia umana del nostro predatore più letale

Un'opera pionieristica e rivoluzionaria di saggistica narrativa che offre una nuova prospettiva drammatica sulla storia dell'umanità, mostrando come attraverso millenni la zanzara sia stata la forza più potente nel determinare il destino dell'umanità.

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Quali sono alcune delle idee sbagliate più comuni che le persone hanno sulle zanzare?

Nei paesi che sono relativamente privi di malattie trasmesse dalle zanzare, o che sono stati esenti da malattie trasmesse dalle zanzare nell'ultimo mezzo secolo, tendiamo a pensare che siano solo fastidiosi parassiti. Non ci rendiamo conto che sono un problema globale, in particolare con il commercio, i viaggi e l'aumento della mobilità delle popolazioni umane. Ci sono oltre 100 trilioni di zanzare sul pianeta in un dato momento, questa è la stima. È un problema universale che richiede una soluzione universale.



Il tuo libro tratta dell'adattamento, della resistenza evoluta delle zanzare alle sostanze chimiche e degli adattamenti umani, come la cellula falciforme o la negatività di Duffy, alle malattie trasmesse dalle zanzare. Come si confrontano le linee temporali di questi due adattamenti?

Le prove suggeriscono che le zanzare si evolvono più rapidamente degli umani. Ma la risposta umana a quella che sarebbe stata una malaria implacabile in Africa - la selezione naturale delle cellule falciformi, il gene ereditario - è incredibile. È una testimonianza del puro potere che la malaria aveva sulle prime popolazioni in Africa che gli esseri umani sviluppassero la cellula falciforme attraverso la selezione naturale così incredibilmente rapidamente.

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Altri animali hanno adattamenti genetici alle zanzare o sono principalmente gli umani ad avere tratti come la cellula falciforme o la negatività di Duffy?

Le grandi scimmie sembrano essersi adattate alla malaria dove portano il parassita, ma non causa sintomi. Lo stesso con rettili e anfibi, portano anche parassiti della malaria, diversi da quelli con gli umani, e si sono adattati per mostrare sintomi molto lievi o assenti. Tutte le creature del pianeta vogliono sopravvivere e la selezione naturale sta essenzialmente forzando o promuovendo la loro capacità di farlo.

Un fatto che mi ha sorpreso nel tuo libro è che le malattie trasmesse dalle zanzare non esistevano nelle Americhe prima dell'arrivo in Europa. Puoi spiegare perché?

Il settantacinque percento delle malattie è ciò che chiamiamo trasferimento zoonotico a ricaduta, che significa malattia animale trasmessa dagli animali stessi. Vaiolo, morbillo, parotite: provengono tutti da vari animali. Nell'America precolombiana, pochissimi animali erano addomesticati. Quelli che, come il tacchino, si sono essenzialmente addomesticati bighellonando alla ricerca di avanzi, non avevano davvero bisogno di genitori o supervisione in elicottero. L'addomesticamento degli animali in Medio Oriente e in Europa ha consentito il trasferimento di malattie all'uomo.

L'agricoltura era anche praticata in modo diverso in altre parti del mondo rispetto alle Americhe. Non era un'economia agricola prevalentemente in eccedenza nelle Americhe, quindi non c'era così tanto disturbo degli ambienti locali. L'agricoltura ha portato a densità di popolazione più elevate in Europa e in Africa, che hanno permesso alle malattie di diffondersi più rapidamente e hanno continuato il contagio ciclico.

Il tuo libro sostiene che le malattie trasmesse dalle zanzare hanno determinato l'esito di molte battaglie nel corso della storia, da Atene alla seconda guerra mondiale. Pensi che la maggior parte delle persone si renda conto dell'influenza delle malattie nella guerra, o pensi che la società preferisca ancora vedere le cose da una prospettiva di manodopera, armi e risorse?

Le storie moderne generali trovano la pestilenza e la malattia piuttosto noiose rispetto ai superuomini nazionali, che sono spesso generali militari. Non per togliere nulla a ciò che questi uomini e queste donne hanno fatto, ma [gli storici] tendono a promuovere la loro abilità, piuttosto che guardare ad alcuni dei fattori esterni che influenzano la storia. La zanzara era un fattore esterno sconvolgente, specialmente nelle guerre, perché ci sono eserciti che si muovono in un territorio a loro estraneo, così come i microbi nelle terre in cui si sono trasferiti. Stiamo iniziando a scavare un po' più a fondo in altri fattori che hanno plasmato la storia. E ovviamente, la zanzara è un agente fondamentale e una forza trainante dei cambiamenti storici nella traiettoria.

In alcuni dei primi casi di guerra biologica, le zanzare fanno la loro comparsa, a partire da antichi eserciti che combattono in paludi piene di malaria e avanzando rapidamente fino ai nazisti che scatenano intenzionalmente le zanzare fuori Roma. Le zanzare hanno ispirato l'idea della guerra biologica in generale?

Fino alla fine del XIX secolo, non sapevamo effettivamente cosa causasse le malattie trasmesse dalle zanzare. Il pensiero prevalente era la teoria del miasma, che [affermava che la causa era] nebbie e odori nocivi e tossici emanati dall'acqua stagnante e dalle paludi. Se guardiamo indietro nella storia, possiamo vedere forse le paludi stesse utilizzate come arma biologica, ma non le zanzare che minacciano le paludi.

Ma i nazisti inondarono di proposito le paludi pontine in Italia per reintrodurre le zanzare malariche. Il nonno di mia moglie ha effettivamente contratto la malaria ad Anzio come conseguenza di questo deliberato atto di guerra biologica da parte dei nazisti.

Il ruolo delle zanzare nello sviluppo della tratta degli schiavi africani è ovviamente un argomento difficile e carico. Puoi spiegare quel collegamento?

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È un argomento delicato poiché la tratta degli schiavi africani è uno degli orrori più importanti nella storia umana. Poiché la malattia trasmessa dalle zanzare è ancestrale dell'Africa, più africani hanno sviluppato una resistenza genetica alla malaria. E poi, allo stesso tempo, avevano acquisito l'immunità alla febbre gialla. Quindi, quando le popolazioni indigene delle Americhe non erano più un'opzione praticabile per una forza lavoro schiava con il quasi sterminio o il tasso di mortalità del 95% degli indigeni in tutte le Americhe, in parte a causa della malaria e della febbre gialla, era necessario un sostituto.

Divenne anche molto ovvio che dove servi europei a contratto o lavoratori europei morivano nei focolai coloniali di malattie trasmesse dalle zanzare, più africani sopravvissero. Quindi l'immunità acquisita alla febbre gialla in Africa sfortunatamente ha creato un problema e un ambiente in cui gli stessi africani sono diventati redditizi nelle colonie di piantagioni nelle Americhe.

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In che modo le zanzare hanno avuto un ruolo nel cambiare il corso della guerra civile americana?

È interessante considerare duplice il ruolo della zanzara nella guerra civile. Il primo è che dopo la prima battaglia di Bull Run, è diventato chiaro che questa non sarebbe stata una guerra breve e che si sarebbe trascinata. Nel 1862, principalmente, hai forze dell'Unione che si dirigono a sud nel territorio confederato. Quindi stai portando soldati del nord inesperti nei letti roventi di zanzare, e soccombono alle malattie trasmesse dalle zanzare su una scala molto più ampia di quanto non facciano le truppe confederate. La zanzara prolunga la guerra.

E poi il secondo fattore è quando il blocco dell'Unione alla Confederazione comincia a prendere piede. L'Unione dispone di ampie scorte di chinino, che è il trattamento antimalarico dell'epoca, mentre la Confederazione inizia a essere privata di tutte le risorse, compreso il chinino. Quindi vedi la zanzara essenzialmente cambiare schieramento, l'alleato volubile, e attaccare le forze confederate nel sud con casi di malattie trasmesse dalle zanzare in percentuali molto maggiori rispetto all'Unione. Quindi la zanzara inizia a divorare le forze confederate, aiutando così a garantire la vittoria dell'Unione.

Durante la scrittura e la ricerca di questo libro, quale evento specifico è stato più sorprendente per te?

[Una sarebbe] la storia del nonno di mia moglie sulla contrazione della malaria due volte durante la seconda guerra mondiale, la prima con l'inondazione deliberata delle paludi pontine, e la seconda volta quando il suo reggimento ha contribuito a liberare il campo di concentramento di Dachau, che era il quartier generale dell'esercito tropicale nazista programma di medicina. C'erano zanzare sperimentali e contrasse di nuovo la malaria. Non aveva idea di come fosse successo tutto questo fino alla primavera del 2017, quando gli ho raccontato di tutti gli eventi che circondano le sue prove malariche durante la seconda guerra mondiale.

Ma su una scala più ampia, è stato sorprendente vedere quanto poco della nostra storia non sia stato cambiato, alterato, influenzato [dalla zanzara], dalle piccole cose come il gin tonic in India, ai componenti più grandi della storica zanzara. influenza, come il suo aiuto nel facilitare la resa britannica a Yorktown. La zanzara ha avuto un'influenza travolgente nella storia umana.

Gli umani hanno combattuto contro questa piccola cosa per quasi tutta la nostra esistenza. Guardando avanti, abbiamo una possibilità? O siamo semplicemente condannati a continuare a provare prodotti chimici o trattamenti a cui la zanzara si adatta continuamente?

Con l'emergere della tecnologia di editing genetico CRISPR, ci troviamo di fronte a una scelta interessante. Per quanto riguarda la zanzara o qualsiasi altro animale, compresi gli esseri umani, sembra che in un certo senso abbiamo aperto il vaso di Pandora. Attualmente vengono poste molte domande sulle implicazioni morali e legali. È quasi come se Jurassic Park potrebbe diventare reale, e la fantascienza svanisce nella saggistica.

Con CRISPR, ci sono due modi di guardare alla nostra guerra con le zanzare. Uno è sterminare la zanzara mediante manipolazione genetica usando CRISPR, dove vorremmo le zanzare maschi CRISPR e le rilasciamo e si accoppiano con le femmine, e quindi la prole sarebbe nata morta, sterile o maschio, il che ovviamente avvicinerebbe la zanzara a estinzione. L'altra opzione praticabile sarebbe quella di ingegnerizzare geneticamente le zanzare per renderle incapaci di veicolare effettivamente le malattie trasmesse dalle zanzare stesse. Quindi vinceremmo la malattia trasmessa dalle zanzare senza sconfiggere la zanzara stessa, rendendola relativamente innocua tranne che per il morso e il normale prurito che tutti in tutto il pianeta hanno sentito.

Scrivi della mancanza di ricerche sulle malattie trasmesse dalle zanzare rispetto ad altre. Cosa determina quali malattie hanno la priorità in termini di denaro e ricerca?

Il fattore più importante è l'esperienza personale e l'investimento con quella malattia, o la paura di quella malattia. I paesi che sono stati relativamente privi di malattie trasmesse dalle zanzare tendono a dimenticare, perché non c'è esperienza personale con malattie come la malaria o la febbre gialla. Questo sta iniziando a cambiare con l'aumento delle malattie trasmesse dalle zanzare negli Stati Uniti, in Canada e in alcuni dei paesi occidentali più ricchi dove stiamo vedendo Zika e West Nile. Sta diventando più diffuso nei media poiché le persone si trovano più faccia a faccia con la realtà delle malattie trasmesse dalle zanzare nei loro stessi giardini.





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