Quando Marie Curie venne per la prima volta negli Stati Uniti, nel maggio 1921, aveva già scoperto gli elementi radio e polonio, aveva coniato il termine radioattivo e vinto due volte il premio Nobel. Ma la scienziata di origine polacca, quasi patologicamente timida e abituata a trascorrere la maggior parte del suo tempo nel suo laboratorio parigino, è rimasta sbalordita dalla fanfara che l'ha accolta.

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La citazione del Premio Nobel assegnata a Marie Curie.(Premio Nobel.org)





Curie, a Parigi nel 1925, ha ricevuto un secondo premio Nobel senza precedenti 100 anni fa questo mese.(AFP/Getty Images)

Curie, al centro, con il presidente e la signora Harding alla Casa Bianca nel 1921, riconobbe a malapena il ritratto di se stessa nella stampa americana.(Snark / Risorsa artistica, NY)



Marie e Pierre Curie, nel loro laboratorio, hanno seguito quello che hanno definito un percorso 'antinaturale', rinunciando al piacere per la scienza.(Scala / Immagini bianche / Risorsa artistica, NY)

Dopo la morte di Pierre, Curie ha cresciuto le loro figlie, Eve e Irène.(La Collezione Granger, New York / La Collezione Granger)

Curie ha anche assunto la posizione di Pierre alla Sorbona, diventando la prima donna a insegnare lì. Ha continuato a ricercare e tenere conferenze nonostante la malattia da radiazioni.(Archivi Charmet / Bridgeman Art Library International)



'Credo che non ci sia alcuna connessione tra il mio lavoro scientifico e i fatti della vita privata', scrisse una volta Curie, all'inizio degli anni '20 con Irène, anche lei premio Nobel, in sua difesa.(Foto ACME / Istituto Americano di Fisica)

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Ha partecipato a un pranzo il suo primo giorno a casa della signora Andrew Carnegie prima dei ricevimenti al Waldorf Astoria e alla Carnegie Hall. In seguito sarebbe apparsa all'American Museum of Natural History, dove una mostra commemorava la sua scoperta del radio. L'American Chemical Society, il New York Mineralogical Club, le strutture di ricerca sul cancro e il Bureau of Mines hanno organizzato eventi in suo onore. Più tardi quella settimana, 2.000 studenti dello Smith College hanno cantato le lodi di Curie in un concerto corale prima di conferirle una laurea honoris causa. Decine di altri college e università, tra cui Yale, Wellesley e l'Università di Chicago, le hanno conferito onorificenze.

L'evento principale del suo tour di sei settimane negli Stati Uniti si è tenuto nella East Room della Casa Bianca. Il presidente Warren Harding ha parlato a lungo, lodando i suoi grandi successi nel campo della scienza e dell'intelletto e dicendo che rappresentava il meglio della femminilità. Deponiamo ai tuoi piedi la testimonianza di quell'amore che tutte le generazioni di uomini solevano conferire alla donna nobile, alla moglie altruista, alla madre devota.

Era una cosa piuttosto strana da dire allo scienziato più decorato di quell'epoca, ma anche in questo caso Marie Curie non era mai facile da capire o classificare. Questo perché era una pioniera, un'eccezione, unica per la novità e l'immensità dei suoi successi. Ma era anche a causa del suo sesso. Curie ha lavorato durante una grande era di innovazione, ma si pensava che le donne perbene del suo tempo fossero troppo sentimentali per svolgere una scienza oggettiva. Sarebbe stata considerata per sempre un po' strana, non solo una grande scienziata ma una grande donna scienziato. Non ti aspetteresti che il presidente degli Stati Uniti elogi uno dei contemporanei maschi di Curie richiamando l'attenzione sulla sua virilità e sulla sua devozione come padre. La scienza professionale fino a poco tempo fa era un mondo di uomini, e ai tempi di Curie era raro che una donna partecipasse alla fisica accademica, figuriamoci trionfare su di essa.

Quest'anno ricorre il centesimo anniversario del suo secondo premio Nobel, la prima volta che qualcuno ha realizzato un'impresa del genere. In suo onore, le Nazioni Unite hanno nominato il 2011 Anno Internazionale della Chimica. Curie è sempre stata un personaggio affascinante, oggetto di libri, opere teatrali e film, e questo anniversario ha suscitato diversi nuovi lavori su di lei. Ottobre è la stagione del Premio Nobel, quindi è un buon momento per esaminare la storia della sua storia: come ha vissuto, ma anche come è stata mitizzata e fraintesa.

Curie è nata Manya Sklodowska nel novembre 1867 a Varsavia, in Polonia, e vi è cresciuta durante l'occupazione russa. Sua madre morì di tubercolosi quando Marie aveva 10 anni. Un prodigio sia in letteratura che in matematica, da adolescente Marie ha frequentato una scuola segreta chiamata Floating University - la sua sede cambiava regolarmente per evitare di essere scoperta dai russi - che insegnava fisica e storia naturale, nonché le materie proibite della storia e della cultura polacca. Suo padre, un insegnante di scienze, incoraggiò la curiosità di sua figlia ma non poteva permettersi di mandarla al college. Marie ha lavorato come governante fino a quando, a 24 anni, ha risparmiato abbastanza soldi e ha acquistato un biglietto del treno per Parigi, dove gravitò nel Quartiere Latino e si iscrisse alla Sorbona.

Si è immersa nel francese e nella matematica e ha fatto quadrare i conti pulendo i bicchieri nei laboratori universitari. Ha razionato la sua assunzione di cibo fino a quando, in più di un'occasione, è crollata di debolezza. La scienza la entusiasmava e si laureò in fisica nel 1893 e un'altra in matematica l'anno successivo.

Nel 1894 incontrò Pierre Curie, un fisico di 35 anni in un istituto tecnico francese che aveva studiato cristalli e magnetismo. Più di un decennio prima, lui e suo fratello Jacques avevano scoperto la piezoelettricità, la carica elettrica prodotta in materiali solidi sotto pressione. Pierre fu preso dall'intelletto e dalla pulsione fuori dal comune di Marie e le propose. Sarebbe... una cosa bella, scriveva, attraversare la vita insieme ipnotizzati nei nostri sogni: il tuo sogno per il tuo paese; il nostro sogno per l'umanità; il nostro sogno per la scienza.

Si sposarono nel 1895 in un servizio civile frequentato dalla famiglia e da alcuni amici. Per l'occasione Marie ha indossato un abito di cotone blu, abbastanza pratico da poter essere indossato in laboratorio dopo la cerimonia. Da quel momento in poi, lei e Pierre seguirono quello che chiamarono un percorso antinaturale che includeva la rinuncia ai piaceri della vita. Vivevano semplicemente nel loro appartamento in rue de la Glacière, a pochi passi dai loro esperimenti. Pierre guadagnava una modica cifra di 6.000 franchi all'anno, circa 30mila oggi, mentre Marie lavorava gratis nel suo laboratorio e si preparava per un esame che l'avrebbe certificata ad insegnare alle ragazze.

La prima figlia dei Curie, Irène, nacque nel 1897. Una gravidanza difficile aveva costretto Marie a trascorrere meno tempo in laboratorio proprio mentre stava raccogliendo dati per una tesi di dottorato. Quando sua suocera morì settimane dopo la nascita di Irène, suo suocero, Eugene, un medico in pensione, intervenne, diventando il genitore pratico che altri si aspettavano che fosse Marie.

Quando nacque la sua seconda figlia, Eve, nel 1904, Marie si era abituata al disprezzo dei colleghi che pensavano che trascorresse troppo tempo in laboratorio e non abbastanza nell'asilo. Georges Sagnac, un amico e collaboratore, alla fine l'ha affrontata. Non ami Irene? chiese. Mi sembra che non preferirei l'idea di leggere un articolo di [Ernest] Rutherford, piuttosto che ottenere ciò di cui il mio corpo ha bisogno e prendermi cura di una bambina così piacevole.

Ma ha letto le pubblicazioni scientifiche che ha fatto. Nei laboratori di tutta Europa, gli scienziati stavano studiando fenomeni nuovi e sorprendenti. Nel 1895 Wilhelm Röntgen aveva scoperto i raggi X e il matematico Henri Poincaré cercò di capire i raggi luminescenti che potevano passare attraverso una mano e imprimere un'immagine spettrale su carta fotografica. Henri Becquerel stava notando l'emissione di un diverso tipo di raggi misteriosi, quelli dei sali di uranio. J. J. Thomson scoprì particelle cariche negativamente, che ora conosciamo come elettroni (e che ora sappiamo essere la fonte dei raggi X).

Curie si è basata sulle osservazioni di Becquerel dell'elemento uranio. All'inizio, lei e altri scienziati erano sconcertati dalla fonte delle emissioni ad alta energia. L'uranio non mostra apprezzabili cambiamenti di stato, nessuna trasformazione chimica visibile, rimane, almeno in apparenza, lo stesso di sempre, la fonte dell'energia che scarica rimane non rilevabile, scriveva nel 1900. Si chiedeva se i raggi emessi stessero violando una legge fondamentale della termodinamica: la conservazione dell'energia.

Infine, ha posto un'ipotesi audace: i raggi emessi potrebbero essere una proprietà fondamentale degli atomi di uranio, che ora sappiamo essere particelle subatomiche rilasciate mentre gli atomi decadono. La sua teoria aveva implicazioni radicali. Trish Baisden, un chimico senior del Lawrence Livermore National Laboratory, lo descrive come una proposta scioccante: all'epoca era davvero sorprendente e un'affermazione audace perché si pensava che l'atomo fosse la particella più elementare, quella che non poteva essere divisa. Significava inoltre che gli atomi non sono necessariamente stabili. L'ipotesi di Curie rivedrebbe la comprensione scientifica della materia al suo livello più elementare.

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Curie decise di misurare l'intensità dei raggi di uranio adattando l'elettrometro che Pierre aveva inventato con suo fratello. Il dispositivo le ha permesso di misurare correnti elettriche estremamente basse nell'aria vicino a campioni di minerali che contenevano uranio. Ha subito ripetuto l'esperimento con il torio, che si è comportato in modo simile.

Ma era perplessa dai dati che mostravano che l'intensità della radiazione emessa dall'uranio e dal torio era maggiore del previsto in base alle quantità degli elementi che sapeva essere nei suoi campioni. Ci deve essere, pensai, qualche sostanza sconosciuta, molto attiva, in questi minerali, concluse. Mio marito era d'accordo con me e io ho esortato a cercare subito questa ipotetica sostanza, pensando che, con sforzi congiunti, si sarebbe ottenuto presto un risultato.

Nel 1898 infatti identificò una delle sostanze e la chiamò polonio, dal nome della sua terra d'origine. Cinque mesi dopo, ha identificato un secondo elemento, che il mondo ha conosciuto come radio. Curie ha descritto gli elementi che ha studiato come radioattivi.

Pierre mise da parte i suoi cristalli per aiutare sua moglie a isolare questi elementi radioattivi e studiarne le proprietà. Marie estraeva sali di radio puro dalla pechblenda, un minerale altamente radioattivo ottenuto dalle miniere della Boemia. L'estrazione richiedeva tonnellate di sostanza, che scioglieva in calderoni di acido prima di ottenere solfato di bario e altri alcalini, che poi purificava e convertiva in cloruri. La separazione del radio dagli alcali richiedeva migliaia di noiose cristallizzazioni. Ma come scrisse al fratello nel 1894, non ci si accorge mai di ciò che è stato fatto; si può solo vedere ciò che resta da fare. Dopo quattro anni, Curie aveva accumulato radio puro a malapena sufficiente per riempire un ditale.

Lavorando in un capannone fatiscente con finestre rotte e scarsa ventilazione, è stata comunque in grado di effettuare misurazioni sensibili. È notevole, dice Baisden, che Curie abbia calcolato il peso atomico del radio in modo così accurato in condizioni così deplorevoli. Grandi sbalzi di temperatura e umidità hanno indubbiamente influenzato l'elettrometro... ma la pazienza e la tenacia di Marie hanno prevalso.

Entrambi i Curie erano afflitti da disturbi - ustioni e affaticamento - che, in retrospettiva, erano chiaramente causati da ripetute esposizioni ad alte dosi di radiazioni. Anche entrambi erano resistenti al suggerimento che i loro materiali di ricerca causassero i loro disturbi.

Nel 1903, Curie divenne la prima donna in Francia a conseguire un dottorato di ricerca in fisica. I professori che hanno esaminato la sua tesi di dottorato, che riguardava le radiazioni, hanno dichiarato che si trattava del più grande contributo alla scienza mai scritto.

Cominciarono a circolare voci di un premio Nobel, ma alcuni membri dell'Accademia francese delle scienze attribuirono la genialità dell'opera non a Marie, ma ai suoi collaboratori. Questi scettici iniziarono a fare pressioni in silenzio affinché il premio fosse diviso tra Becquerel e Pierre. Ma Pierre ha insistito con persone influenti del comitato Nobel che Marie aveva dato origine alla loro ricerca, concepito esperimenti e generato teorie sulla natura della radioattività.

Entrambi i Curie condivisero il Premio Nobel per la fisica con Becquerel nel 1903. Fu il primo Nobel assegnato a una donna.

Alla cerimonia di premiazione, il presidente dell'Accademia svedese, che ha amministrato il premio, ha citato la Bibbia nelle sue osservazioni sulla ricerca dei Curie: Non è bene che l'uomo sia solo, gli farò un aiuto.

Non è noto se Marie Curie abbia preso l'osservazione come un insulto - sicuramente fa male oggi - ma deve essere tra i commenti più riluttanti mai detti a un vincitore. Inoltre, l'idea che Marie fosse un semplice aiuto per Pierre - uno dei miti più persistenti su di lei - era un'opinione ampiamente condivisa, a giudicare dai commenti pubblicati e inediti di altri scienziati e osservatori.

Gli errori sono notoriamente difficili da eliminare, osservava la sua amica, la fisica britannica Hertha Ayrton, ma un errore che attribuisce a un uomo quello che in realtà era il lavoro di una donna ha più vite di un gatto.

Alla Sorbona, fu Pierre a ottenere il lavoro di prugna, una cattedra a pieno titolo. Marie non è stata promossa. Pierre assunse più assistenti e nominò Marie il capo ufficiale del laboratorio, liberandola di condurre esperimenti e, per la prima volta, di essere pagata per questo.

La collaborazione di maggior successo tra marito e moglie nella storia della scienza terminò improvvisamente il 19 aprile 1906, quando Pierre, apparentemente perso nei suoi pensieri, entrò nel traffico di rue Dauphine e fu ucciso all'istante da una carrozza in corsa.

Invece di accettare una pensione di vedova, Marie ha assunto la posizione di Pierre alla Sorbona, diventando la prima donna a insegnare lì. Centinaia di persone - studenti, artisti, fotografi, celebrità - si sono messe in fila fuori dall'università il 5 novembre 1906, sperando di partecipare alla sua prima lezione. Non diede alcun segno esteriore di lutto. Ha iniziato riassumendo le recenti scoperte nella ricerca in fisica. Quando si considera il progresso della fisica nell'ultimo decennio, ha detto, si rimane sorpresi dai cambiamenti che ha prodotto nelle nostre idee sull'elettricità e sulla materia.

Ha scritto un diario durante questo periodo, indirizzato al suo defunto marito, su come continuare la loro ricerca. Lavoro tutto il giorno in laboratorio, è tutto quello che posso fare: lì sto meglio che altrove, scriveva. Nel 1910 pubblicò un trattato di 971 pagine sulla radioattività. Tuttavia, alcuni uomini dell'establishment scientifico non la consideravano ancora alla pari; fece domanda di adesione all'Accademia francese delle scienze nel 1910 e, sebbene Pierre fosse stato membro, le fu negata con due voti. Un membro dell'Accademia, il fisico Emile Amagat, ha affermato che le donne non possono far parte dell'Istituto di Francia.

Nel 1911 si sparse la voce che Curie avesse una relazione con il noto fisico Paul Langevin, un uomo di cinque anni più giovane di lei che era stato allievo di Pierre e aveva lavorato a stretto contatto con Albert Einstein. La ex moglie di Langevin ha scoperto lettere d'amore apparenti da Curie a suo marito e le ha date a un giornale scandalistico. E e altre pubblicazioni hanno pubblicato storie con titoli come A Romance in a Laboratory. Sebbene un vedovo in circostanze simili probabilmente non avrebbe subito alcuna conseguenza, Curie trovò la sua reputazione offuscata. Né Curie né Langevin hanno discusso della loro relazione con gli estranei. Credo che non ci sia alcun collegamento tra il mio lavoro scientifico e i fatti della vita privata, ha scritto a un critico.

La copertura in prima pagina dello scandalo ha minacciato di oscurare un'altra notizia nello stesso anno: il suo secondo premio Nobel.

Questo, in chimica, era per la scoperta del polonio e del radio. Nel suo discorso di ringraziamento a Stoccolma, ha reso omaggio a suo marito, ma ha anche chiarito che il suo lavoro era indipendente dal suo, spiegando i loro contributi separati e descrivendo le scoperte che aveva fatto dopo la sua morte.

Alla fine del 1911, Curie si ammalò gravemente. Ha subito un'operazione per rimuovere le lesioni dall'utero e dai reni, seguita da un lungo recupero. Nel 1913 riprende a viaggiare e torna alla scienza. Nel marzo di quell'anno, Einstein le fece una visita prolungata e in seguito aprì e diresse una nuova struttura di ricerca a Varsavia. Mentre stava fondando un secondo istituto, a Parigi, scoppiò la prima guerra mondiale. Ha attrezzato 18 stazioni radiografiche portatili in grado di curare i soldati feriti in prima linea. A volte operava e riparava le macchine da sola e durante la guerra ha stabilito altri 200 posti radiografici permanenti.

Eve è diventata giornalista e ha scritto la biografia definitiva, Madame Curie , pubblicato nel 1937. Irène ha studiato presso l'istituto di sua madre a Parigi e ha sposato l'assistente di sua madre, il fisico carismatico Frédéric Joliot, con il quale ha avuto due figli. Irène mantenne una forte presenza nel laboratorio e nel 1935, Irène e Frédéric Joliot-Curie ricevettero il premio Nobel per la sintesi di nuovi elementi radioattivi. Era un altro record: la prima volta che un genitore e un figlio avevano vinto separatamente il premio Nobel.

Dopo il secondo premio Nobel di Marie Curie e le sue successive ricerche, è stata raramente respinta come aiutante. E una volta che i tabloid si sono allontanati dallo scandalo Langevin, la sua immagine di sfasciacarrozze è svanita. Ma ci sono stati sforzi deliberati per plasmare la sua storia. Un esempio calzante fu il primo viaggio di Curie in America, nel 1921.

Il tour è stato in gran parte opera di una giornalista di New York di nome Missy Meloney, che aveva intervistato Curie nel 1920 a Parigi per la rivista femminile The Delineatore , che Meloney ha curato. Meloney apprese che i Curie non avevano mai brevettato il processo per purificare il radio. Di conseguenza, altri scienziati e aziende chimiche statunitensi stavano elaborando il radio, quindi lo vendevano per trattamenti contro il cancro e ricerca militare per $ 100.000 al grammo. Curie ora non poteva permettersi l'elemento che aveva scoperto. Percependo una storia di interesse umano, Meloney ha creato il Marie Curie Radium Fund per raccogliere fondi per l'acquisto di radio per la continua ricerca di Curie.

Le donne americane sarebbero state ispirate a dare a Curie, immaginò Meloney, solo se la sua immagine di scienziata - che stereotipicamente suggeriva qualcuno spassionato, persino severo - potesse essere ammorbidita. Così gli articoli di Meloney presentavano Curie come una guaritrice benevola, intenta a usare il radio per curare il cancro. Meloney ha anche convinto gli amici editori di altri giornali e riviste a enfatizzare la stessa immagine. Curie capì che il radio poteva essere utile in clinica, ma non aveva un ruolo diretto nell'usarlo per i trattamenti medici. Tuttavia, la motivazione di Curie per scoprire il radio, secondo un titolo nel in Delineatore , era che milioni non moriranno. Gli scrittori l'hanno descritta come la Giovanna D'Arco del laboratorio, con un volto di sofferenza e pazienza.

Curie disapprovava la campagna pubblicitaria. Durante le lezioni, ha ricordato al suo pubblico che la sua scoperta del radio era il lavoro della scienza pura... fatta per se stessa piuttosto che con l'utilità diretta in mente.

Eppure gli sforzi di Meloney hanno avuto successo: ha raccolto più di $ 100.000 per conto di Curie in pochi mesi, abbastanza per comprare un grammo di radio per l'Istituto Curie di Parigi. Meloney ha invitato Curie negli Stati Uniti.

Curie, a cui non piacevano i viaggi e le attenzioni, accettò di venire a ringraziare Meloney e coloro che avevano contribuito alla causa. Ma, ha scritto Meloney, sai quanto sono attenta a evitare ogni pubblicità riferita al mio nome. E come dovrei essere molto grato di organizzare il mio viaggio con il minimo di pubblicità.

Curie ha navigato con Irène, 23 anni, ed Eve, 16 anni, e poche ore dopo lo sbarco a New York ha intrapreso un tour vorticoso che l'ha portata a ovest fino al Grand Canyon. Con il passare del tempo, Curie era esausta e ha chiesto di cancellare gli eventi, o almeno di non dover parlare con loro. Appariva distaccata e talvolta si rifiutava di stringere la mano agli ammiratori. Non sembrava essere la gentile figura materna che Meloney l'aveva fatta sembrare. Chiaramente, la forza e la pazienza di Curie si stavano esaurendo.

la prima battaglia della rivoluzione americana fu combattuta a

Portò il grammo di radio a casa a Parigi in una fiala che le era stata consegnata dal presidente Harding alla Casa Bianca. Ha lavorato nel suo laboratorio fino alla sua morte.

Quando Curie morì, all'età di 66 anni nel 1934, i giornalisti fecero eco all'immagine resa popolare da Meloney. Il New York Times l'ha definita una martire della scienza che ha contribuito maggiormente al benessere generale dell'umanità come donna modesta e schiva. Il fisico Robert Millikan, presidente del California Institute of Technology, ha rilasciato una dichiarazione pubblica: Nonostante il suo continuo assorbimento nel suo lavoro scientifico, ha dedicato molto tempo alla causa della pace... Ha incarnato nella sua persona tutte le virtù più semplici, familiari e tuttavia più perfette della femminilità.

Negli anni successivi alla sua morte, scienziati, storici, artisti e altri si sono cimentati con la sua storia, spesso mettendo in luce qualità o attribuendole tratti che riflettevano valori sociali contemporanei più che verità biografiche. La rappresentazione di Curie nei libri e nei film tendeva a enfatizzare i suoi ruoli di moglie, madre e umanitaria a scapito della sua importanza come brillante fisico. Più memorabile, MGM's Madame Curie (1943) presentava Greer Garson come una moglie devota piuttosto che come una scienziata indipendente a volte pungente.

Con il movimento delle donne degli anni '60 e '70, la reputazione di Curie come notevole scienziata è venuta alla ribalta. La fisica Rosalyn Yalow, in un saggio che scrisse quando vinse il suo Premio Nobel nel 1977 per la ricerca sui composti radioattivi, disse che Curie era la sua ispirazione. I biografi hanno tentato di descrivere la brillantezza e la complessità di questo personaggio fuori misura. Un nuovo gioco, splendore , scritto dall'attore e regista Alan Alda, si concentra sui suoi rapporti con Pierre e Langevin e sulla sua scienza. Una nuova graphic novel, Radioattivo: Marie & Pierre Curie: A Tale of Love and Fallou t di Lauren Redniss, esamina la vita di Curie nel contesto dell'impatto della radioattività sulla storia. Ha una copertina fosforescente.

Ci è voluto un secolo, ma finalmente possiamo apprezzarla come una donna poliedrica di intensità, intelligenza e volontà non comuni, una donna di coraggio, convinzione e sì, contraddizioni. Dopo un secolo la vediamo non come una caricatura, ma come uno degli scienziati più importanti del XX secolo, che era, allo stesso tempo, inequivocabilmente, rassicurantemente umano.

Julie Des Jardins , del Baruch College, ha scritto Il complesso di Madame Curie: la storia nascosta delle donne nella scienza .





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