Un bagliore bianco contro la bruna tundra estiva attirò la mia attenzione. Attraverso il binocolo, ho potuto vedere che era un gufo delle nevi maschio. Il suo corpo era ricoperto da una spessa peluria bianca, compensato da un becco nero, artigli neri e alcuni punti neri sulle piume. La sua testa ruotò da un lato all'altro mentre i suoi occhi gialli rivolti in avanti osservavano qualsiasi fruscio di preda.

Il gufo delle nevi, come l'orso polare, occupa un posto speciale nell'immaginazione umana, dagli antichi racconti morali raccontati intorno ai fuochi artici a Edvige dal mondo magico di Harry Potter. Questi vagabondi del nord si possono trovare in Canada, Scandinavia, Russia, Islanda e nelle isole britanniche, arrivando talvolta anche a sud fino alle Hawaii. Possono volare avanti e indietro attraverso i continenti. Una femmina di gufo rintracciata nel 2012 ha percorso 7.000 miglia andata e ritorno da Boston a Nunavut. In un fenomeno noto come irruzione, un gran numero di gufi delle nevi a volte emergono dai loro nidi in una determinata stagione e raggiungono i sobborghi di città degli Stati Uniti come Seattle e Boston, persino a sud fino al Texas.

Un gufo delle nevi maschio veglia sul nido da un tumulo vicino.

Un gufo delle nevi maschio veglia sul nido da un tumulo vicino.(Melissa Groo)





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Denver Holt, fondatore e presidente dell

Denver Holt, fondatore e presidente dell'Owl Research Institute, senza scopo di lucro, esamina la tundra artica alla ricerca di segni di nidi di gufi delle nevi.(Melissa Groo)

Dopo una breve assenza per una pausa bagno, una femmina torna nel suo nido.

Dopo una breve assenza per una pausa bagno, una femmina torna nel suo nido.(Melissa Groo)



Come il ghiaccio, queste icone di lunga data dell'estremo nord stanno diventando sempre meno comuni. Nella più recente Lista rossa delle specie minacciate, pubblicata lo scorso dicembre, l'Unione internazionale per la conservazione della natura (IUCN) ha elencato per la prima volta lo stato del gufo delle nevi come vulnerabile, dopo che la ricerca ha dimostrato che la popolazione adulta era scesa a 28.000, in calo da 200.000 nel 2013. L'IUCN ha avvertito che se il tasso di declino si dimostrasse ancora più alto, la specie potrebbe essere ammissibile per un'ulteriore promozione a 'in pericolo'.

Denver Holt, fondatore e presidente dell'Owl Research Institute (ORI) senza scopo di lucro e uno dei più eminenti biologi dei gufi della nazione, ha da tempo documentato questi segni di difficoltà. Per più di due decenni, ha viaggiato a Utqiagvik (ex Barrow), in Alaska, la città più settentrionale degli Stati Uniti e uno dei migliori terreni di riproduzione del gufo delle nevi. Nel 1995, Holt ha contato 54 nidi di civetta delle nevi. Nel 2006 erano 38. Quest'anno ne ha trovati solo sette e tre di quei nidi sono falliti.

Una femmina di civetta delle nevi circonda il suo nido a Utqiagvik, in Alaska. I pali del telefono come quello sullo sfondo forniscono comodi posatoi da cui cacciare e fare la guardia.

Una femmina di civetta delle nevi circonda il suo nido a Utqiagvik, in Alaska. I pali del telefono come quello sullo sfondo forniscono comodi posatoi da cui cacciare e fare la guardia.(Melissa Groo)



A tre settimane, i pulcini iniziano a vagare vicino al nido. Holt prende appunti sul loro sviluppo.

A tre settimane, i pulcini iniziano a vagare vicino al nido. Holt prende appunti sul loro sviluppo.(Melissa Groo)

Holt deve schivare gli attacchi di bombe in picchiata del maschio quando va a controllare i pulcini nel loro nido ogni tre giorni.

Holt deve schivare gli attacchi di bombe in picchiata del maschio quando va a controllare i pulcini nel loro nido ogni tre giorni.(Melissa Groo)

I gufi non costruiscono nidi come fanno gli altri uccelli. Invece, una femmina innevata, più grande e più scura della sua controparte maschile, graffia una ciotola poco profonda nella terra, di solito in cima a una piccola collina. Osservando i predatori, depone un uovo circa ogni due giorni. In totale, può giacere una dozzina, a seconda della disponibilità di cibo. I lemming marroni sono la linea di fondo per i gufi delle nevi qui, dice Holt. I maschi portano a casa i lemming e le femmine li impilano intorno al sito di nidificazione in nascondigli grandi fino a 10 o 15.

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Sebbene i gufi delle nevi mangino arvicole, lepri artiche e uccelli più piccoli, uno studio dell'Owl Research Institute ha mostrato che su 43.000 animali da preda raccolti nei siti di riproduzione dei gufi delle nevi, il 90% erano lemming. Questi piccoli roditori simili a topi rimangono attivi per tutto l'inverno, mangiando muschio quando non ci sono foglie verdi disponibili. Tutto deve essere perfetto per farli fiorire. Troppa neve si scioglie troppo presto nella stagione e i lemming sono costretti a trascorrere più tempo in superficie, rendendoli suscettibili a tutti i predatori della zona. Troppa poca neve si scioglie e non c'è abbastanza vegetazione per mangiare i lemming. (Un rischio che i lemming non devono affrontare è quello di inseguirsi a vicenda lungo le scogliere. Quel mito deriva da un documentario Disney del 1958, Deserto Bianco , in cui i registi hanno ammassato un gruppo di lemming da una scogliera per creare una scena drammatica.) I gufi delle nevi hanno bisogno di un chilo di preda ogni giorno per sopravvivere alle dure condizioni artiche e catturare i lemming è più efficiente che cacciare gli uccelli marini.

Si pensa che i numeri dei lemming attraversino cicli di espansione e contrazione da tre a quattro anni. Alcuni scienziati ritengono che i gufi delle nevi e altri predatori, come ermellini e volpi, guidino queste tendenze. Quando i lemming sono abbondanti, le creature che li mangiano prosperano. Quando i lemming scompaiono, anche il numero dei loro predatori si riduce, consentendo al numero di lemming di aumentare. Una volta che ci sono di nuovo più lemming sul terreno, le popolazioni di gufi delle nevi aumentano di conseguenza.

Un lemming marrone si ferma prima di correre al riparo.(Melissa Groo)

Un maschio di gufo delle nevi torna al nido con un lemming nel becco. Lo passerà alla femmina, che lo farà a pezzi per nutrire i pulcini.

Un pulcino di 2 settimane cerca di ingoiare un lemming datogli da sua madre.(Melissa Groo)

Ma Holt non crede che sia così semplice: è una fluttuazione della popolazione e tutto deve essere in linea per un boom. Ma non è un ciclo. E i numeri complessivi sono chiaramente in calo. Nel novembre 2017, ORI ha ricevuto una sovvenzione per determinare se il cambiamento climatico sta causando il declino. ORI attingerà ai propri 27 anni di dati relativi a civetta delle nevi e lemming, insieme ai dati meteorologici raccolti dal Servizio meteorologico nazionale e dall'Osservatorio di Barrow.

Mentre Holt cerca risposte, rimane intimorito dalla stranezza dell'uccello stesso. C'è qualcosa in quell'enorme gufo bianco, adattato agli ambienti artici, che mi attira, dice Holt. È simile a guardare la neve fresca. C'è qualcosa di speciale, insolito o magico. Mi piace solo vederli, e potrebbe non essere tangibile.

Un pulcino di 3 giorni appoggia il becco su un uovo ancora non schiuso di un fratello.

Un pulcino di 3 giorni appoggia il becco su un uovo ancora non schiuso di un fratello.(Melissa Groo)

I fratelli del gufo delle nevi giacciono bassi e immobili nell

I fratelli del gufo delle nevi giacciono bassi e immobili nell'erba della tundra, sperando di sfuggire ai predatori.(Melissa Groo)

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Questo articolo è una selezione dal numero di ottobre della rivista Smithsonian

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